Leonardo da Vinci – Thomas Young

Las lentes de contacto, son estructuras transparentes en forma de cuenco que se adaptan a la forma de lacornea. Se fabrican en diferentes materiales; pueden ser rígida o blanda según su solidez, y se utilizan generalmente, para corregir defectos refractivos como la miopía, hipermetropía o el astigmatismo; también, para la corregir deformaciones o problemas cornéales.

La cornea, es la estructura más anterior y transparente del ojo y las imágenes son percibidas y enfocadas en la retina. La cornea, recibe el oxigeno directamente de la lagrima y del aire, ya que, carece de vasos sanguíneos (avascular); por ello, la lente de contacto sería un obstáculo para oxigenar la córnea, de ahí, que los materiales con los que se fabrican permiten mayor absorción de agua y oxigeno.

Los primeros trabajos sobre la aplicación de un sistema óptico en contacto con la córnea fueron realizados con el fin de estudiar la naturaleza intima de la visión y no como un ardid para corregir defectos visuales; pese a ello, deben ser considerados como el comienzo sobre el que posteriormente se había de desarrollar las lentes de contacto. Para remontarnos a sus orígenes, tenemos que trasladarnos hasta la época del Renacimiento.

Leonardo da Vinci, (1452-1519)

La primera descripción de un dispositivo, que podría asemejarse a una lente de contacto la realiza en el texto el “Códice sobre el ojo” en 1508. Describe minuciosamente, un dispositivo para eliminar los vicios de refracción del ojo astigmático. El dispositivo consistía, en un tubo sellado por una lente en uno de sus extremos, después se le llenaba de agua y se colocaba sobre el ojo. El agua al cubrir la superficie de la córnea, eliminaba el astigmatismo.

En el margen de uno de sus textos, dibuja un sistema óptico, consistente en una semiesfera de vidrio llena de agua y con el rostro sumergido en ella. La relación de este esquema con las lentes de contacto, procede del hecho, de que los ojos están en contacto con el agua. Leonardo dibuja unas lentes de contacto semejantes a las utilizadas actualmente, así como, la burbuja de cristal de la que debían tallarse. Al igual que otros inventos diseñados por él, no pudieron llevarse a cabo por las limitaciones tecnológicas de la época.

René Descartes, (1596-1650)

Examina cuidadosamente los textos de Leonardo realizando las mismas investigaciones ópticas. Años más tarde, en 1637, publica tres tratados: LaDioptrique, Les Météores y La Géometrie. La Dioptrique, es un tratado de óptica en el que expone las leyes fundamentales de la reflexión y la refracción de la luz, y procedimientos para perfeccionar la visión.

Describe un concepto de lente de contacto colocada directamente sobre el ojo, y establece que la potencia dióptrica de la cornea quedaba anulada al ponerse una rudimentaria lente de contacto, y escribe: “Si uno aplicase sobre el ojo un tubo lleno de agua, en cuyo extremo hay un vidrio en forma exactamente igual a la piel, (córnea) no existiría refracción alguna a la entrada del ojo”.

El tubo, consistía en un cilindro de vidrio lleno de agua; el extremo del tubo se fijaba al ojo mientras que en el otro extremo se colocaba una lente de vidrio con la forma exacta de la córnea para corregir el defecto visual. Debido a las dificultades de obtener un vidrio de radio apropiado en el extremo del tubo y fijarlo al ojo, consideró que la idea no era conveniente y optó por un cono de vidrio; anticipándose al cono diseñado por Karl August von Steinheil, (1801-1870) físico y astrónomo alemán. La lente de contacto de Descartes esta considerada como la primera lente fabricada.

Texto de Descartes en su libro: L’homme et la formation …. ” Yo deseo que usted considere, digo, que estas funciones imitan los de un hombre de verdad lo más perfectamente posible y que siguen de forma natural en esta máquina por completo de la disposición de los órganos, ni más ni menos que hacer los movimientos de un reloj u otro autómata, a partir de la disposición de sus contrapesos y ruedas “.

Philippe de la Hire, (1640-1718)

Nacio en París, Francia. Matemático, físico y astrónomo. En sus obras, publicó un tratado de tablas astronómicas en 1702. Perfeccionando la teoría de René Descartes, en 1685, sugiere utilizar un “vidrio cóncavo” sobre el globo ocular.

La curvatura interna del vidrio, debería ser igual a la curvatura de la córnea, eliminando así la refracción de la córnea y del humor acuoso, el vidrio puede ser considerado como el mismo medio óptico.

Thomas Young (1773-1829)

Fue el primero en concebir en el año 1801, la modificación de la refracción del ojo, mediante un sistema dióptrico aplicado a la córnea. Su mecanismo, que más tarde se le denomino “hidrodiascopio“. Young, realiza la siguiente descripción, “De un pequeño microscopio para investigaciones botánicas, he extraído una lente bicóncava de aproximadamente 20 milímetros de distancia focal.

“He colocado esta lente, en un pequeño tubo de 5 milímetros de longitud que he recubierto con un poco de cera y llenado, sus tres cuartas partes con agua fría. Lo he aplicado a mi ojo, de tal manera, que la córnea penetró en su mitad en el tubo en contacto con el agua; el ojo se transformó inmediatamente hipermetrópico”.

Su intención, era simplemente eliminar la córnea con sus frecuentes irregularidades ópticas del sistema dióptrico del ojo y sustituirla por una lente tallada, lo que resultaba lógico, dado que el humor acuoso, la córnea y el agua, tienen casi el mismo índice de refracción y por tanto, actúan como un único medio óptico. Así, las lentes de contacto actuales parten de este principio. Young, nunca pretendió que este dispositivo sirviese para corregir cualquier tipo de ametropía, pero su invención resultó un elemento básico, para plantear esta posibilidad de corrección óptica por procedimientos distintos a las gafas.

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