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AEROLITO

Cuerpo celeste de naturaleza pétrea que penetra en la atmósfera y es recuperado sobre la superficie terrestre. Los aerolitos son trozos de cometas desintegrados. El cometa Biela, por ejemplo, se desintegró en su último paso cerca de la Tierra, y súbitamente apareció una verdadera nube de millones de aerolitos o “estrellas fugaces”, que cruzaron vertiginosamente el firmamento durante muchas horas. Eran los restos del cometa desintegrado, y muchos de ellos cayeron en la Tierra en forma bólidos.

AFELIO

Es el punto más distante de la órbita de un planeta alrededor del Sol. Es el opuesto al Perihelio, el punto más cercano al Sol. También se le denomina afelio al punto de cualquier cuerpo con órbita elíptica que se encuentre más alejado del cuerpo mayor alrededor del cual gira.

A principios del mes de julio julio (generalmente, el día 4), en el afelio, la Tierra dista 152.6 millones de kilómetros del Sol, mientras que a comienzos de enero (también el día 4), en el perihelio o punto de su órbita más cercano al Sol, se encuentra a 147.5 millones de kilómetros del Sol. La segunda de las leyes de Kepler, establece que la velocidad de traslación del planeta es mínima en el afelio. En los elementos orbitales se representa con una “Q”.

AGENA

Pequeño misil americano fabricado por la empresa McDonnel Douglas. Utilizado a partir de 1959 como segunda sección del Thor, el Atlas y el Titán para toda una serie de lanzamientos de satélites, como la serie Discoverer; de sondas lunares (Ranger, Lunar Orbiter) e interplanetarias (Mariner). También ha sido utilizado como vehículo-blanco en las primeras operaciones de Cita (rendez-vous) y Amarre (docking) en el ámbito del programa Géminis. En esta última versión, “Agena B”, el misil tenía las siguientes características: altura, 7 m.; diámetro, 1,5 m.; peso con los depósitos llenos, 6.800 kg.; potencia de empuje, 7.260 kg.

AGUJERO NEGRO

Objeto cuya gravedad es tan grande que la velocidad de escape es superior a la velocidad de la luz. La luz que trata de escapar de un agujero negro vuelve a caer sobre su superficie tal como lo hace una piedra lanzada al aire. Por ello, un agujero negro es invisible desde su exterior. El cuerpo está rodeado por una frontera esférica, llamada horizonte de sucesos, a través de la cual la luz puede entrar, pero no puede salir, por lo que parece ser completamente negro.

Si una estrella que ha agotado su combustible nuclear supera en ocho veces la masa solar, entonces el colapso no se detiene ni siquiera en la etapa de estrella de neutrones, sino que puede continuar indefinidamente haciendo que la materia se concentre en un punto matemático, mientras su densidad y la fuerza de gravedad tienden a hacerse infinitas. Los efectos de un proceso similar son desconcertantes y de difícil comprensión no sólo para el sentido común, sinó incluso para la propia física. La gravedad ejercida por el objeto que entró en colapso sería tan potente que ni siquiera las partículas de luz emitidas por su superficie podrían escapar. El objeto se haría invisible, dejando en su lugar una zona totalmente oscura: precisamente un agujero negro.

El espacio, que según lo previsto por la teoría de la relatividad general de Albert Einstein, se curva por la presencia de una masa, experimentaría una deformación tal como para convertirse en un embudo sin fin, a lo largo del cual el objeto que entró en colapso se deslizaría desapareciendo de nuestro Universo. En 1974 el físico británico Stephen William Hawking llega a la conclusión de que los agujeros negros no son completamente negros; demuestra que pueden perder energía y materia en forma de partículas elementales, y que este proceso se va acelerando hasta hacerse explosivo.

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