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ASTEROIDE

Se denominan asteroides o pequeños planetas a fragmentos rocosos, cuyas dimensiones varían desde un pequeño peñasco hasta tener 1.000 km. de diámetro, caracterizados por una superficie irregular y ausencia de atmósfera. Alrededor del 95 % de estos cuerpos ocupa un espacio comprendido entre las órbitas de Marte y de Júpiter; sin embargo, algunos grupos orbitan cercanos al Sol y Mercurio, y otros se alejan hasta la órbita de Saturno. Se calcula que su masa total sea 1/2.500 con respecto a la de la Tierra, siendo comparable a Japeto, un satélite de Saturno.

ASTRÓFILO

Aficionado o estudioso de la astronomía no profesional, dedicado preferentemente a las observaciones celestes con la intención de colaborar con los astrónomos en determinados sectores de la vigilancia y observación del cielo, o para satisfacer su propia pasión por la ciencia astronómica.

ASTROFÍSICA

Es una rama de la astronomía que estudia la naturaleza y la estructura física de los cuerpos celestes, tanto próximos como lejanos. Es una ciencia tanto experimental, en el sentido que se basa en observaciones, como teórica, porque formula hipótesis sobre situaciones físicas no directamente accesibles. Otra gran zona de investigación de la astrofísica está constituida por el estudio de las características físicas de las Estrellas.

ASTRÓGRAFO

Telescopio construido especialmente para fotografía astronómica y dotado de un objetivo acromático constituido por tres o cuatro lentes, que sirven para corregir las aberraciones cromáticas. Puede ser un reflector, o bien de un refractor. Sin embargo, por lo general, con el término astrógrafo se suele indicar un refractor fotográfico con una gran apertura, que es la relación entre la distancia focal del objetivo y su diámetro.

ASTROLABIO

Instrumento astronómico ideado probablemente por los griegos y utilizado por árabes, persas y europeos, como ayuda en la navegación hasta el siglo XVIII, época en la cual es sustituido, por el sextante. Está compuesto por un disco metálico que tiene grabada sobre el borde una circunferencia graduada de 0º a 360º; en una banda más interior, una circunferencia subdividida en las 24 horas del día; en la parte central, una proyección de la esfera celeste en un plano paralelo al ecuador.

Un segundo disco, denominado red, superpuesto al primero, sirve como mapa de las estrellas más brillantes, ya que está provisto de varios índices cada uno de los cuales indica la posición de una estrella y el nombre correspondiente. Aún superpuesta a la red hay una lanceta, llamada regla, cuya extremidad se superpone a las escalas graduadas. En la parte posterior del instrumento hay una escala para medir los ángulos en grados y un brazo móvil para la señalización. Sujetando el astrolabio por el anillo, suspendido en posición vertical, y manipulando adecuadamente las diversas partes, pueden medirse la altura de las estrellas en el horizonte y la hora del lugar de observación.

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